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Sinais cerebrais traduzidos, pela primeira vez, diretamente em palavras

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Da cabeça para o mundo, sem passar pela boca. Pela primeira vez, um sistema é capaz de de traduzir o pensamento em discurso organizado e inteligível, graças a uma aliança entre sintetizadores de discurso e inteligência artificial

Através da monitorização da atividade cerebral, a tecnologia agora apresentada no Scientific Reports, é capaz de reconstruir as palavras ouvidas com uma clareza sem precedentes, como refere, em comunicado o Instituto Zuckerman da Universidade Columbia, nos Estados Unidos.

Este avanço, que sublinha o poder dos sintetizadores de voz e da inteligência artificial, é visto como uma esperança para pessoas com deficiência ou incapacidade na fala. Segundo a equipa de neuroengenheiros e neurocientistas envolvida no trabalho, este pode ser o caminho para novas formas de comunicação direta entre os computadores e o cérebro e ajudar pessoas que não podem falar - tais como as que têm esclerose lateral amiotrófica ou sofreram um acidente vascular cerebral - a recuperarem a capacidade de comunicação.

Para conduzirem a sua tarefa, os cientistas usaram um sintetizador de voz humana em que um algoritmo num computador é capaz de sintetizar a fala depois de ter sido treinado com registos de conversação de pessoas.

O sintetizador foi "ensinado" a interpretar a atividade cerebral de doentes epiléticos que ouviram frases ditas por várias pessoas.

Aos doentes foi pedido que ouvissem também pessoas a enumerarem dígitos de 0 a 9 enquanto os sinais cerebrais por eles emitidos durante esta tarefa eram registados.

O som produzido pelo sintetizador de voz em resposta a estes sinais foi depois analisado e 'limpo' por redes de inteligência artificial que mimetizam a estrutura dos neurónios (células) no cérebro humano. O resultado obtido foi uma voz robótica a recitar uma sequência de números.

Para testar a fiabilidade da gravação, a mesma equipa científica pediu aos doentes para que ouvissem o registo e relatassem o que tinham ouvido.

"O sintetizador e as redes neuronais de inteligência artificial interpretavam com uma exatidão impressionante os sons que os doentes tinham inicialmente ouvido", defendeu Nima Mesgarani, principal autor do estudo e investigador no Instituto Zuckerman da Universidade Columbia.

Num próximo passo, o seu grupo de trabalho pretende testar o sistema com palavras e frases mais complexas e pô-lo a traduzir para discurso verbal sintetizado os sinais cerebrais emitidos quando uma pessoa está a pensar.